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Llegar a los empleados del comercio minorista en la zona cero

Se intensifican los esfuerzos para llegar a los empleados del comercio minorista en la zona cero

Por Dan Hansen

Los trabajadores del centro de la ciudad son, con diferencia, el grupo más numeroso de personas enfermas por la lluvia tóxica del 11-S. Se calcula que al menos 300.000 trabajadores del centro de la ciudad estuvieron expuestos al mismo polvo y humos tóxicos que los primeros intervinientes. Desde el 11 de septiembre, al menos 15 empleados/vendedores de Century 21 han sido certificados con enfermedades relacionadas con el 11 de septiembre, y al menos dos han muerto. Veintiún compradores de los grandes almacenes el 11 de septiembre también recibieron diagnósticos de enfermedades relacionadas con el 11 de septiembre, al igual que 19 socorristas que realizaron operaciones de recuperación en el edificio. ¿Sabía que los efectos del 11-S también afectan a los trabajadores del comercio minorista?

Pero tras recibir la seguridad de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de que el polvo no suponía un riesgo significativo para la salud, las empresas de la zona de exposición (al sur de Canal Street), entre ellas Century 21 y otros innumerables comercios locales y pequeñas empresas, volvieron a abrir. Por desgracia, en los años siguientes, muchos de esos propietarios y empleados de tiendas que se convirtieron en un símbolo de la resistencia de los neoyorquinos tras el 11-S cayeron enfermos.

No existe un recuento exacto de los trabajadores del comercio minorista en el Bajo Manhattan que desarrollaron enfermedades tras estar expuestos al polvo tóxico del 11-S porque los registros de muchos negocios de la zona se perdieron o, en algunos casos, nunca existieron. Pero eso no ha impedido que los trabajadores de los comercios minoristas se manifiesten en las redes sociales para informar a sus antiguos empleados de los riesgos para la salud y de que existe ayuda médica y financiera.

La desinformación condujo a una exposición innecesaria, pero no a la rendición de cuentas

Sólo tres días después de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001, la entonces administradora de la EPA, Christine Todd Whitman, informó de que las muestras de aire tomadas en el lugar no revelaban ningún motivo de preocupación por la exposición a sustancias tóxicas.

Una semana después de los atentados, Whitman hizo una declaración pública en la que afirmaba que el control de la agencia mostraba que el aire alrededor de la Zona Cero era seguro para respirar y que el agua del Bajo Manhattan era segura para beber. No cabe duda de que numerosos trabajadores del sector minorista volvieron a sus puestos de trabajo en el Bajo Manhattan confiando en las garantías de Whitman.

Pero fueron engañados. En 2003, el informe del inspector general de la EPA concluyó que Whitman no disponía de la información necesaria para respaldar sus afirmaciones. También descubrió que la Casa Blanca había influido indebidamente en los mensajes públicos de la EPA en un esfuerzo erróneo por calmar la ansiedad del público sobre los riesgos para la salud relacionados con el 11 de septiembre.

En 2006, un juez del Tribunal de Distrito de EE.UU. admitió a trámite una demanda federal contra Whitman, presentada por residentes, estudiantes y oficinistas que habían confiado en la declaración de la jefa de la EPA de que el aire era seguro cerca de la Zona Cero, calificando las acciones de Whitman de "chocantes para la conciencia".

Pero dos años más tarde, un panel de jueces del Tribunal de Apelaciones de Estados Unidos en Manhattan revocó esa decisión. Sostuvo que Whitman no era responsable de engañar al público porque no tenía la intención de causar daño, y sus acciones no conmovieron lo suficiente la conciencia como para renunciar a su inmunidad como funcionario federal.

En torno al 15º aniversario del 11-S, Whitman ofreció una especie de disculpa. "Siento mucho que la gente esté enferma", dijo en una entrevista. "Siento mucho que la gente esté muriendo, y si la EPA y yo hemos contribuido de alguna manera a ello, lo siento. Hicimos lo mejor que pudimos en ese momento con los conocimientos que teníamos".

Las cifras de la exposición al polvo tóxico en el Bajo Manhattan

En noviembre de 2001, el Departamento de Salud de la ciudad de Nueva York ayudó a crear un registro dedicado al seguimiento de los efectos sobre la salud de las personas expuestas al polvo tóxico de la Zona Cero.

En 2003 y 2004, el registro comenzó la inscripción voluntaria de personas que vivían, trabajaban o asistían a la escuela en la zona de exposición, con las siguientes estimaciones:

  • 360.000 personas que ocupaban edificios o pasaban por la zona el 11-S
  • 91.000 socorristas y voluntarios
  • 57.000 residentes de la calle Canal
  • 15.000 niños y miembros del personal que asisten a las escuelas del Bajo Manhattan

Durante el periodo de inscripción, más de 71.000 personas se inscribieron en el registro. El 83% de los inscritos eran ocupantes o trabajadores de edificios cercanos a la Zona Cero, como los empleados de Century 21.

El setenta por ciento de los miembros del registro que participaron en la primera encuesta declararon haber presenciado sucesos traumáticos, incluyendo más de la mitad que vieron a personas huyendo de la nube de polvo. Casi la mitad declaró haber visto cómo se derrumbaban los edificios. Un tercio fue testigo de cómo la gente resultaba herida o moría, y el 29% declaró haber visto cómo un avión chocaba contra una torre o cómo la gente saltaba de los edificios.

El 83% de los ocupantes de los edificios fueron evacuados de sus lugares de trabajo y el 61% de los residentes fueron evacuados de sus hogares. Sin embargo, muchos de los encuestados informaron de que habían vuelto al trabajo y a su casa a los pocos días.

Enfermedades del 11 de septiembre sufridas por los trabajadores del comercio minorista del Bajo Manhattan

En 2011, la aprobación de la Ley James Zadroga de Salud y Compensación del 11-S creó el Programa de Salud del World Trade Center (WTCHP). Combinaba los programas de asistencia existentes del 11-S en una única iniciativa que proporcionaría un seguimiento médico gratuito y tratamiento de las afecciones médicas relacionadas con el 11-S a cualquier persona que hubiera tenido una exposición tóxica en el Bajo Manhattan o en otro lugar del 11-S.

El Programa desarrolló un proceso de certificación para los trastornos relacionados con el 11 de septiembre, que el Fondo de Compensación a las Víctimas del 11 de Septiembre (VCF ) utiliza para determinar la elegibilidad de un individuo para recibir compensación financiera por las enfermedades y pérdidas relacionadas con el 11 de septiembre.

El WTCHP divide a sus miembros en cuatro grupos: Los socorristas del FDNY, los individuos que desarrollaron una condición médica como resultado de su presencia en el área de exposición del Bajo Manhattan como socorrista general el 11 de septiembre o en los meses posteriores, los individuos que desarrollaron una condición como resultado de su presencia en el área de exposición como sobreviviente (alguien que vivió, trabajó o asistió a la escuela allí) el 11 de septiembre o en los meses posteriores, y los individuos que desarrollaron una condición médica como resultado de la exposición a las toxinas en los otros sitios de ataque terrorista y de limpieza en el Pentágono y en Shanksville, PA.

En la actualidad, los supervivientes representan alrededor del 28% de los miembros del WTCHP, según los Centros para el Control y la Protección de Enfermedades (CDC), que administran el WTCHP.

Las condiciones médicas más comunes relacionadas con el 11 de septiembre entre este grupo incluyen:

  • Los trastornosaerodigestivos afectan al tracto aerodigestivo, incluyendo las vías respiratorias (faringe y laringe), el tracto pulmonar (tráquea, bronquios y pulmones) y el tracto digestivo superior, que incluye el esófago. Más de 11.595 personas vivas que vivían, trabajaban o asistían a la escuela en la zona el 11 de septiembre o en los meses posteriores obtuvieron un certificado del WTCHP de un trastorno aerodigestivo. También se diagnosticó este tipo de enfermedad a más de 350 miembros fallecidos.
  • Cáncer. La exposición al polvo tóxico de la Zona Cero provoca docenas de cánceres. Más de 10.000 miembros vivos del WTCHP en la categoría de supervivientes han sido certificados por cáncer a través del Programa y más de 500 miembros ya fallecidos.
  • Trastornos de salud mental, incluido el TEPT. Más de 6.000 supervivientes han obtenido la certificación de un trastorno de salud mental relacionado con el 11-S y más de 150 miembros fallecidos del grupo de supervivientes.

Las afecciones médicas más comúnmente diagnosticadas relacionadas con el 11 de septiembre incluyen:

  • Rinosinusitis crónica, que desarrollaron más de 6.650 supervivientes.
  • Laenfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE) afectó a más de 5.500 supervivientes.
  • Cáncer, que se diagnosticó en más de 10.000 supervivientes.
  • Asma, para la que más de 5.200 supervivientes han obtenido un diagnóstico.
  • Laapnea del sueño, diagnosticada en más de 1.200 miembros del grupo de supervivientes.

Los trabajadores del comercio minorista: Las víctimas olvidadas del 11-S

Decenas de esfuerzos de divulgación se dirigieron a las personas que cayeron enfermas después de trabajar en las operaciones de rescate y recuperación en la Zona Cero. Por ejemplo, organismos de seguridad pública como el FDNY y la policía de Nueva York, que tenían muchos trabajadores en el lugar tanto cuando se derrumbaron los edificios como en las operaciones de limpieza, han hecho un esfuerzo concertado para educar e inscribir a sus empleados en los programas de beneficios federales.

Pero también se realizaron esfuerzos similares para llegar a los miles de trabajadores del comercio minorista del Bajo Manhattan que sufrieron el trauma del 11-S y sus consecuencias. Un abogado que representa a algunos de los empleados de Century 21 describió a este grupo como "las víctimas olvidadas del 11-S".

Menos del 10 por ciento de la población estimada de trabajadores del comercio minorista en la Zona Cero o cerca de ella que sufrieron exposiciones tóxicas solicitaron asistencia al WTCHP. Esta cifra es muy inferior al número estimado de personas que padecen o padecerán enfermedades relacionadas con el 11-S.

Muchos trabajadores actuales y antiguos del comercio minorista del Bajo Manhattan se preguntan ahora por qué sus empleadores no han intervenido en los últimos veinte años para notificarles los riesgos para la salud y la asistencia médica y las prestaciones financieras disponibles a través del WTCHP y el VCF.

La necesidad de hacerlo es especialmente urgente porque, a diferencia de los trabajadores del sector público, muchos trabajadores del comercio minorista abandonaron sus puestos de trabajo y la zona poco después del 11 de septiembre y pueden seguir sin conocer su exposición a tóxicos y su derecho a recibir asistencia. Además, un porcentaje significativo de trabajadores indocumentados del comercio minorista en pequeños negocios como bodegas y restaurantes pueden haber sufrido exposiciones tóxicas y no saber que tienen derecho a las prestaciones.

No es demasiado tarde para obtener la ayuda necesaria del WTCHP y el VCF

Para los muchos miles de trabajadores del sector minorista, como Lori Ellis, que sufrió una rara forma de cáncer de piel relacionada con su exposición a tóxicos mientras trabajaba en Century 21, los recuerdos del 11 de septiembre nunca se desvanecerán del todo. Tampoco lo harán los riesgos para la salud y las enfermedades, por lo que esos trabajadores necesitan que se les alerte sobre los programas federales creados para ayudarles.

A medida que más empleados del sector minorista conozcan sus derechos y reciban diagnósticos de enfermedades relacionadas con el 11-S, las listas de miembros del WTCHP y las inscripciones en el VCF deberían seguir aumentando.

Si estuvo expuesto a la pluma de polvo tóxico como trabajador de un edificio situado en la zona de exposición del 11 de septiembre en el Bajo Manhattan, tiene derecho a recibir un examen médico anual gratuito del WTCHP. Si se le diagnostica una enfermedad relacionada con el 11-S, también puede obtener tratamiento gratuito para la enfermedad por parte del Programa, incluida la cobertura del coste de los medicamentos recetados.

Los hospitales designados como Centros Clínicos de Excelencia en Nueva York y en todo el país en la Red Nacional de Proveedores del Programa proporcionan servicios del WTCHP.

Además, como superviviente del 11 de septiembre, puede inscribirse en el VCF en un plazo de dos años a partir de la fecha en que obtuvo el certificado del WTCHP de una afección médica relacionada con el 11 de septiembre. Al inscribirse en el VCF, se reserva el derecho a presentar una solicitud de prestaciones económicas. Una vez que se haya registrado, podrá presentar una reclamación en cualquier momento hasta octubre de 2090. Pero no puede presentar una reclamación sin registrarse en el VCF.

El VCF ofrece a los supervivientes del 11 de septiembre una indemnización por la pérdida de salarios, el dolor y el sufrimiento derivados de una enfermedad relacionada con el 11 de septiembre. Las personas con una enfermedad no relacionada con el cáncer pueden obtener hasta 90.000 dólares de indemnización por dolor y sufrimiento a través del fondo.

Las personas que padecen un cáncer relacionado con el 11-S pueden obtener hasta 250.000 dólares de indemnización por dolor y sufrimiento.

La solicitud de ambos programas requiere muchos documentos para demostrar su enfermedad y su presencia en la zona de exposición.

Si usted fue un trabajador del comercio minorista expuesto al aire y al polvo tóxicos en el Bajo Manhattan el 11 de septiembre o después de esa fecha, y desea obtener más información sobre su derecho a recibir prestaciones del WTCHP y del VCF, póngase en contacto con un abogado especializado en prestaciones del 11 de septiembre para obtener una evaluación gratuita de su caso.

Publicado en: Programa de salud del World Trade Center

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